Alexander, Alexandria, and a tribute to a great Egyptian city

Alexandre le Grand n’a jamais vu la ville qu’il avait imaginée et qui lui avait donné son nom il y a près de deux millénaires et demi. Il fut là pour le cartographier, à l’aide de grains d’orge comme le raconte l’histoire, avant de partir poursuivre ses conquêtes, avant de mourir à l’âge de 32 ans à Babylone, à plus de 1 300 kilomètres d’Alexandrie.

Il est peut-être mort, mais pas sa ville.

Alexandrie : la ville qui a changé le monde, de l’universitaire égypto-britannique Islam Issa, lui-même membre de la 100e génération d’Alexandrins, est la biographie de ce qui est aujourd’hui la deuxième ville d’Égypte.

Alexandrie, l’épouse de la mer comme on la surnomme aujourd’hui en arabe en référence à sa situation méditerranéenne, est souvent ignorée lorsqu’on parle des plus grandes villes du monde. Son importance – elle était autrefois une rivale de Rome – est oubliée, mais Issa emmène le lecteur dans un voyage fascinant à travers l’histoire de la ville, ses histoires et ses tragédies.

Nous rencontrons les dirigeants de la ville – y compris pendant une courte période au IXe siècle où elle était contrôlée par des pirates venus d’Espagne – et toutes les populations qui ont élu domicile dans la ville, notamment les Grecs, les Egyptiens, les Juifs, les Arabes, les Turcs, les Français, les Britanniques et les Italiens.

Les catacombes de Kom el-Shoukafa à Alexandrie, Egypte [File: Amr Abdallah Dalsh/Reuters]

Le fondateur éponyme

Le livre n’est pas seulement l’histoire d’une ville, mais, dans ses premiers chapitres, celle d’un homme dont le nom a résonné à travers les âges.

Alexandrie symbolise Alexandre le Grand. Tous deux sont devenus synonymes de cosmopolitisme : Alexandrie dans sa population et son identité mixtes, Alexandre dans son impact sur trois continents.

Mais si l’homme a donné son nom à de nombreuses villes (Kandahar en Afghanistan et Khujand au Tadjikistan portaient à l’origine son nom en son honneur), il n’existe aujourd’hui qu’une seule Alexandrie.

Issa fait un travail fantastique en expliquant l’histoire, en prenant le temps de partager les histoires, à la fois mythiques et factuelles, qui ont fait d’Alexandrie la ville qu’elle est aujourd’hui, la plus grande de la mer Méditerranée.

Il existe des liens fascinants. La légende raconte qu’Hélène de Troie fut emmenée dans l’actuelle Alexandrie. Le Dôme du Rocher de Jérusalem a été calqué sur le dôme doré de la ville égyptienne. Venise a donné à sa basilique Saint-Marc le nom d’un saint dont le corps a été volé par des marchands vénitiens d’Alexandrie. Et le sionisme, la Ligue arabe et la révolution égyptienne de 2011 ont tous des liens avec la ville.

Mais au début, Alexandrie était Pharos, une île au large des côtes égyptiennes. Une chaussée a été construite jusqu’au continent et le dépôt naturel et progressif de limon l’a élargie pour former la géographie que nous connaissons aujourd’hui. La croissance de la ville suite à sa fondation par Alexandre et au règne de la dynastie ptolémaïque (305-30 av. J.-C.) qui a suivi a conduit à un afflux rapide de personnes venues de tout le monde méditerranéen antique, attirées par ce que l’auteur appelle le « Alexandrian Dream», un lieu de larges avenues, de marbre abondant et de parcs géants, où le phare de Pharos, une ancienne merveille du monde, servait d’ancienne statue de la Liberté.

L’idée moderne de l’histoire est souvent celle d’une lutte, mais le livre présente les merveilles du passé, comme la Bibliothèque d’Alexandrie, avec ses grandes colonnes et sculptures, et ses armoires jusqu’au plafond remplies de rouleaux de papyrus – et peut-être plus d’un million livres au total au premier siècle avant JC.

La bibliothèque elle-même était un projet d’État envisagé dès la formation de la ville. Les dirigeants étaient prêts à payer des sommes énormes pour acquérir des textes et à sacrifier leurs relations avec d’autres États pour les garder à Alexandrie. Dans l’équivalent des douanes d’Alexandrie, ce sont des livres qui sont saisis, non pas pour tenter de les interdire, mais pour décider s’il faut les saisir pour la bibliothèque. Les bibliothécaires étaient des célébrités et les élèves de l’époque étaient chargés de mémoriser leurs noms.

L’un des plus grands érudits au monde sur la reine Cléopâtre, Issa consacre un chapitre éclairant au grand Alexandrin et un précédent à la Cléopâtre oubliée – le plus célèbre était après tout le septième de son nom.

La reine, dont l’identité raciale a maintenant donné lieu à une controverse dont Issa parle dans le livre, était aussi cosmopolite qu’Alexandrie elle-même, parlant 11 langues. Elle fut également la première de la dynastie hellénistique ptolémaïque à parler couramment l’égyptien.

Souvent décrite en Occident comme opportuniste et dépendante de ses talents de séduction, Issa souligne que les Alexandrins la voient différemment. Il explique comment il a grandi en écoutant des contes de fête. « Elle était une source de fierté et, j’apprendrais, c’était une intellectuelle qui débattait avec des hommes puissants », écrit Issa, avant d’évoquer des sources arabes médiévales qui dépeignent la reine avec respect, en se concentrant sur ses contributions à la médecine plutôt que sur son apparence physique.

Les gens pêchent le long de la côte dans la ville méditerranéenne d'Alexandrie, Égypte le 3 août 2017. REUTERS/AMR Abdallah Dalsh
Les gens pêchent le long de la côte d’Alexandrie [File: Amr Abdallah Dalsh/Reuters]

Savoir local

La manière dont Issa traite Cléopâtre témoigne de l’importance pour l’histoire d’Alexandrie d’être racontée par un indigène, quelqu’un de la ville, à une époque où les histoires de la région au sens large sont souvent racontées par des étrangers.

Et la narration et l’expertise d’Issa témoignent de l’amour qu’il porte à sa ville.

En s’éloignant du passé ancien d’Alexandrie, à travers la conquête arabe puis les invasions européennes, nous arrivons à des temps plus modernes, et l’avantage d’avoir un indigène qui raconte l’histoire d’Alexandrie prend de plus en plus d’importance.

Nous en apprenons davantage sur l’histoire familiale d’Issa à Alexandrie, qui éloigne le récit de celui des riches et des puissants qui traverse naturellement les siècles pour celui de l’homme ordinaire : un pêcheur, un ferrailleur, un enseignant.

Le grand-père d’Issa était un voisin du président égyptien Gamal Abdel Nasser lorsqu’il était enfant dans le quartier ouvrier de Bacos à Alexandrie – lui-même nommé d’après l’ancienne divinité Bacchus. Ses parents ont des souvenirs de la guerre des Six Jours contre Israël en 1967 et de la mort d’un membre de sa famille lors de la guerre d’octobre 1973.

Alexandrie elle-même s’est étendue, depuis l’île d’origine et la chaussée jusqu’à celle-ci, et maintenant à travers la baie et profondément vers le sud. Des siècles de déclin et d’essor, ainsi que des catastrophes naturelles et un développement rapide l’ont transformée d’anciennes larges avenues en une ville de ruelles, comme la décrit le livre, où « chacun connaît les nouvelles de son voisin ». Les troubles qui se sont manifestés dans le reste de l’Égypte, dus en partie aux difficultés économiques du pays, mais aussi à la répression des autorités, ont éclaté à Alexandrie avec l’assassinat d’un jeune homme, Khaled Saïdpar la police égyptienne en 2010. Un groupe Facebook se formera pour réclamer justice, devenant finalement l’un des groupes qui organisèrent le mouvement de protestation qui renversera le président Hosni Moubarak l’année suivante.

Les conflits ont contribué à l’identité de la ville, tout comme son histoire. Issa cite un artiste de trap populaire, Marwan Pablo, qui chante « Je ne viens pas d’Egypte, moi, je viens d’Alexandrieaa ».

Cela ne veut pas dire que les habitants ne sont pas de fiers Égyptiens, ils le sont. Mais ils sont aussi alexandrins.

La ville n’est plus aussi cosmopolite qu’elle l’était autrefois, ou comme Alexandre lui-même l’aurait imaginé. Les Européens et les Juifs sont partis, mais il n’y a pas si longtemps : le père d’Issa se souvient encore du pâtissier local qui lui parlait en arabe égyptien pendant qu’il lui passait sa commande. Il était d’origine grecque, certes, mais alexandrin.

Les Grecs et d’autres communautés ont peut-être disparu, mais Issa souligne que cela ne signifie pas que la culture de la ville est un monolithe.

“Dans un seul espace, il y aura des musulmans et des chrétiens assis ensemble, un homme barbu et un gothique sur des tables adjacentes, et dans la file d’attente, une femme vêtue d’une robe de plage colorée devant une autre portant un voile noir”, écrit Issa. . “Dans l’Alexandrie d’aujourd’hui, dans cette ville mondialisée, vous êtes libres d’adopter l’identité culturelle de votre choix.”

Oui, c’est une ville arabe et majoritairement musulmane, mais « l’hégémonie apparente d’aujourd’hui vit à l’ombre d’un creuset », comme le prouve l’héritage métissé de sa population. Issa termine le livre en décrivant l’un de ses propres voyages à Alexandrie, en provenance de la mer, et comment l’histoire de la ville perdure, à la fois dans son imagination et dans la scène qui se présente devant lui.

Et ce n’est pas la fin de l’histoire. La culture actuelle d’Alexandrie, l’homogénéité qui a accompagné l’histoire postcoloniale de la ville, souligne Issa, a environ 75 ans, soit une infime fraction de ses 2 500 ans d’histoire. « Alors, qui peut savoir ce qui se passera dans deux millénaires et demi ?

Quoi que l’avenir nous réserve, il sera difficile de raconter son histoire d’une manière plus informée et plus affectueuse que celle d’Issa. Son histoire est un hommage à Alexandrie, réservoir de connaissances sur la ville, et constitue un repère pour ceux qui souhaitent raconter l’histoire des grandes villes du monde.

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