Asia goes nuclear as climate, Ukraine banish memory of Fukushima

Taipei, Taïwan et Kuala Lumpur, Malaisie – Plus d’une décennie après que la catastrophe de Fukushima a ébranlé la confiance dans l’énergie nucléaire, l’Asie connaît une renaissance nucléaire.

De la Chine à la Corée du Sud et au Japon, les pays asiatiques se précipitent vers la source d’énergie à faible émission de carbone alors que l’accélération de la crise climatique, la flambée des prix de l’énergie et les préoccupations en matière de sécurité énergétique éclipsent les craintes antérieures en matière de sécurité.

Le Japon a commencé à redémarrer des centrales nucléaires inactives depuis la catastrophe de 2011le Premier ministre Fumio Kishida s’engageant à faire fonctionner au moins neuf réacteurs d’ici l’hiver nordique pour répondre aux besoins énergétiques croissants du pays.

En Corée du Sud, le président nouvellement élu Yoon Seok-yeol a repris la construction de deux réacteurs et prolongé la durée de vie de ceux déjà en service, renversant l’engagement de son prédécesseur Moon Jae-in d’éliminer progressivement l’énergie nucléaire.

La Chine, qui a introduit un moratoire d’un an sur les nouvelles centrales nucléaires après la catastrophe de Fukushima, a au moins 52 réacteurs nucléaires en construction ou prévus – plus que le reste du monde réuni – avec des propositions pour plus de 150 autres.

L’Inde et le Pakistan, qui ont tous deux des projets ambitieux d’expansion de leur capacité nucléaire, ont lancé des opérations ou ont inauguré de nouveaux projets nucléaires au cours des derniers mois.

Même Taïwan, où le sentiment anti-nucléaire de l’Asie reste le plus ancréa vu la résistance s’atténuer à la suite d’une série de pannes et d’inquiétudes croissantes concernant la sécurité énergétique future de l’île autonome.

La résurgence nucléaire marque un changement radical dans les priorités, car les événements météorologiques extrêmes, notamment une vague de chaleur record en Europe et la guerre en Ukraine, soulignent la nécessité de garantir une énergie propre et abondante pour la prospérité future de la région.

“Avec des prix du gaz naturel atteignant des niveaux record, l’énergie nucléaire semble être la seule option rapide pour échapper aux pannes d’électricité et à l’inflation énergétique”, Ahn Se Hyun, vice-président des affaires internationales et directeur du Centre d’études stratégiques sur la sécurité énergétique de l’Université de Séoul, a déclaré à Al Jazeera.

La catastrophe nucléaire de Fukushima en 2011 a alimenté une montée du sentiment antinucléaire en Asie [File: Jo Yong-Hak/Reuters]

Même avant Fukushima, l’énergie nucléaire n’était pas sans controverse dans la région, bien qu’elle produise généralement beaucoup moins de carbone que les combustibles fossiles et offre une production plus fiable que l’éolien, le solaire, le charbon ou le gaz.

Des scandales allant de la découverte de composants de qualité inférieure à des inspections laxistes et à des malversations d’entreprise ont porté atteinte à l’image de l’industrie.

Le stockage des déchets nucléaires reste un casse-tête politique et environnemental, la technologie de recyclage du combustible usé en étant encore à ses balbutiements, tandis que le spectre d’une fusion nucléaire plane dans l’imaginaire public, même avec les progrès de la sécurité dans les réacteurs de nouvelle génération.

En Corée du Sud et à Taïwan, l’énergie nucléaire a également dû faire face à une association persistante avec les anciens gouvernements autoritaires, ce qui en fait une vente difficile pour les partis de gauche qui ont contribué à l’avènement de la démocratie.

Alors que l’on estime que l’énergie nucléaire ne produit qu’environ un dixième de la quantité de carbone que le lignite, certains militants écologistes affirment qu’elle produit toujours des émissions inacceptables par rapport aux énergies renouvelables telles que l’énergie solaire et éolienne.

“Les technologues l’aiment parce qu’il semble propre au point d’approvisionnement en électricité, mais cela ignore les coûts pernicieux à d’autres parties du cycle de vie, comme les mines d’uranium, les usines d’uranium, le traitement du combustible et les dépôts de déchets”, Benjamin K Sovacool, professeur de politique énergétique à l’école de commerce de l’Université de Sussex qui a étudié l’énergie nucléaire en Asie, a déclaré à Al Jazeera.

“Lorsque vous les intégrez, certaines centrales nucléaires ont la même empreinte carbone que le gaz naturel, un combustible fossile.”

Sovacool a déclaré que ses recherches suggéraient également que concentrer les politiques gouvernementales sur une plus grande efficacité énergétique et la modernisation des bâtiments constituerait un investissement meilleur et plus rentable que la construction de cinq nouvelles centrales nucléaires.

“Investir dans l’énergie nucléaire, c’est comme lutter contre la faim dans le monde avec du caviar”, a-t-il déclaré.

centrale nucléaire
L’aggravation de la crise énergétique en Asie conduit les gouvernements à reconsidérer l’énergie nucléaire [File: Jay Directo/AFP/Getty Images]

Mais alors que l’Asie fait face à une crise énergétique qui s’aggrave, les gouvernements tournent de plus en plus leur attention vers l’énergie nucléaire.

Le Japon, qui importe 98% de ses approvisionnements énergétiques, a évité de justesse les coupures de courant à plusieurs reprises ces dernières années, son pari sur le gaz naturel liquéfié (GNL) ayant été mis à l’épreuve par des hivers exceptionnellement froids et des vagues de chaleur record. L’invasion de l’Ukraine par la Russie a encore attisé les inquiétudes en matière de sécurité énergétique dans la deuxième économie d’Asie, pour laquelle le GNL russe a représenté 9% des importations l’an dernier.

Dans une enquête menée en mars par le journal Nikkei, 53 % des personnes interrogées ont déclaré qu’elles étaient favorables au redémarrage des centrales nucléaires inactives. Selon le dernier plan de Tokyo pour atteindre la neutralité carbone d’ici 2050, Kishida envisage que le pays génère 20 à 22 % de ses besoins énergétiques grâce à l’énergie nucléaire.

Bien qu’il ait vécu la catastrophe de Fukushima, le public japonais a déjà commencé à ressentir les effets de la hausse des prix de l’énergie et de l’instabilité de l’alimentation électrique, a déclaré Dan Shulman, directeur général de Shulman Advisory, une société de conseil en énergie basée à Tokyo.

“C’est la première fois depuis immédiatement après Fukushima… qu’il y a eu des annonces officielles du gouvernement disant que nous sommes au bord d’une panne d’électricité, et que tout le monde doit économiser de l’énergie”, a déclaré Shulman à Al Jazeera.

La Chine a été de loin le principal moteur de la résurgence nucléaire de la région, avec des plans pour augmenter sa production nucléaire de 40% à 70 gigawatts d’ici 2025 et avoir plus de centrales nucléaires que le reste du monde réuni d’ici le milieu du siècle. Entre 2011 et 2021, le pays a augmenté sa production d’énergie nucléaire d’environ 400 %, en construisant 39 des 68 nouvelles centrales nucléaires ajoutées dans le monde, selon la World Nuclear Association.

Pour le Parti communiste au pouvoir, l’énergie nucléaire promet d’atténuer non seulement les problèmes de climat et de sécurité énergétique, mais aussi certaines des pires pollutions atmosphériques au monde. La Chine est actuellement le plus gros consommateur de charbon au monde, qui a fourni 56% de ses besoins énergétiques en 2021.

La dépendance de la Chine vis-à-vis du charbon met également en évidence l’un des plus grands défis auxquels est confrontée l’énergie nucléaire : les longs délais de construction des centrales en état de marche. Les réacteurs nucléaires mettent généralement au moins une décennie à se mettre en service, avec potentiellement des années supplémentaires nécessaires pour obtenir l’approbation réglementaire ou politique.

Centrale nucléaire chinoise avec un drapeau chinois au premier plan.
La Chine devrait avoir plus de centrales nucléaires que le reste du monde réuni d’ici le milieu du siècle [File: Carlos Barria/Reuters]

En attendant, les pays ont besoin d’un « carburant de relève » pour répondre à leurs besoins énergétiques. En Chine, cette option est le charbon, a déclaré Philip Andrews-Speed, chercheur principal à l’Oxford Institute for Energy Studies.

“Le charbon est la chose qui peut être allumée très rapidement, puis éteinte à nouveau, et cela n’a rien à voir avec les ambitions à long terme de sortir du nucléaire”, a déclaré Philip Andrews-Speed ​​à Al Jazeera.

Les ambitions commerciales à l’étranger ont également contribué au renouveau de l’industrie nucléaire.

Le sud-coréen Yoon a souligné le potentiel économique de l’exportation de la technologie nucléaire, s’engageant à vendre 10 centrales à d’autres pays d’ici 2030.

Alors que la Corée du Sud n’a jusqu’à présent construit que des réacteurs nucléaires aux Émirats arabes unis, la résurgence de son industrie nationale, y compris l’engagement d’augmenter la part de l’énergie nucléaire dans le mix énergétique à 30 % d’ici 2030, est un vote de confiance envers la secteur, a déclaré Jonathan Cobb, responsable principal de la communication à la World Nuclear Association, qui représente les sociétés d’énergie nucléaire.

“Le changement de politique en Corée du Sud s’est produit très rapidement. Il y a l’engagement de développer l’énergie nucléaire, en regardant à la fois son rôle dans la sécurité énergétique et NetZero en Corée du Sud, mais aussi les opportunités qu’ils ont en tant qu’exportateur de réacteurs nucléaires », a déclaré Cobb à Al Jazeera.

“C’est certainement le cas pour les pays qui ont peut-être envisagé la Corée du Sud aux côtés des autres fournisseurs, ils seront plus rassurés sur le fait que la Corée du Sud conservera les compétences à la fois en exploitation mais aussi si elle poursuit sa propre construction.”

Yoon Suk-yeol parle sur un podium.
Le président sud-coréen Yoon Suk-yeol est revenu sur les plans de son prédécesseur de sortir du nucléaire [File: SeongJoon Cho/Bloomberg] (Bloomberg)

À Taïwan, un affaiblissement de la résistance publique enracinée à l’énergie nucléaire a entraîné un vote par référendum en 2018 pour abandonner les plans de fermeture des installations nucléaires de l’île. Un référendum ultérieur sur l’opportunité de redémarrer la construction de la quatrième centrale nucléaire de l’île, mise sous cocon, n’a pas été adopté.

Le Parti populaire démocrate au pouvoir à Taïwan s’oppose officiellement à l’énergie nucléaire et cherche à abolir son utilisation d’ici 2025, bien que les critiques disent que sa position ne tient pas compte des besoins énergétiques de l’île.

Tout comme le Japon, Taïwan a misé gros sur le GNL. Taipei prévoit d’obtenir la moitié de ses besoins énergétiques grâce au GNL d’ici 2025 – contre 36% l’année dernière – tout en réduisant sa dépendance au charbon. Cette dépendance à l’égard de l’énergie importée exacerbe également la vulnérabilité de Taïwan vis-à-vis de la Chine, qui considère l’île comme une province renégat qui doit être réunifiée avec le continent, par la force si nécessaire.

“Ils n’ont pas besoin d’envoyer des soldats”, a déclaré à Al Jazeera Tsung-Kuang Yeh, professeur à l’Institut d’ingénierie et de sciences nucléaires de l’Université nationale Tsing Hua à Taïwan.

« Ils n’ont pas besoin de tirer un missile. Ils n’ont qu’à bloquer toutes les expéditions de GNL vers Taïwan. C’est assez. Et asseyez-vous et attendez.

Centrale nucléaire de Tomari à Hokkaido, au Japon.
L’énergie nucléaire connaît un regain d’intérêt en Asie, en Europe et en Amérique du Nord [File: Reuters/Kyodo]

La renaissance nucléaire de l’Asie survient alors que d’autres régions prennent également des mesures pour s’assurer que la source d’énergie fait partie de l’effort mondial visant à atteindre zéro émission nette d’ici 2050.

Aux États-Unis, le président Joe Biden a lancé un programme de 6 milliards de dollars pour soutenir les centrales nucléaires aux prises avec la hausse des coûts. Plus tôt ce mois-ci, le Parlement européen a voté pour inclure l’énergie nucléaire dans sa «taxonomie de l’énergie verte» des sources d’énergie durables.

“Au cours des dix dernières années, la production nucléaire a plus que doublé dans la région de l’Asie de l’Est”, a déclaré Cobb, porte-parole de l’Association nucléaire mondiale.

“Chaque pays utilisant la production nucléaire dans la région est différent, mais la tendance générale a d’abord été motivée par des engagements à réduire les émissions de gaz à effet de serre, et plus récemment par la nécessité d’améliorer la sécurité de l’approvisionnement et d’abandonner les importations de combustibles fossiles de plus en plus coûteuses”.

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