Cost of living: ‘How to manage?’ laments Sri Lankan market vendor

Colombie, Sri Lanka – Le mini-camion jaune à quatre roues de Mohamed Rajabdeen, connu localement sous le nom de tempo, est garé au coin d’une rue du marché de Pettah à Colombo, l’un des quartiers commerçants les plus fréquentés et les plus animés de la ville. L’arrière de son véhicule s’ouvre sur les trois côtés, se doublant d’un stand de vente, à partir duquel il vend un mélange de biens de première et d’occasion.

Il désigne une grande boîte à outils grise posée au milieu de clés, de fils et de crics de voiture. “Tu vois ça?” il demande. “Auparavant, c’était 5 000 LKR ou 6 000 LKR (14 $ ou 17 $). À présent? C’est 10 000 LKR (28 $). Je l’ai eu il y a des mois et il n’est toujours pas vendu. Auparavant, il pouvait en vendre jusqu’à trois par semaine.

Le Sri Lanka est sous le choc d’une grave crise économique depuis mars. L’approvisionnement en essence et en diesel est limité et les files d’attente de plusieurs kilomètres sont devenues courantes dans la capitale. L’inflation a touché aussi bien les biens de consommation que les denrées alimentaires. Les experts blâment une variété de facteurs : gonflement de la dette, baisse du tourisme et des envois de fonds étrangers, et politique mauvaise gestion.

« La situation de notre pays est très mauvaise », dit Rajabdeen. “Aucune mesure n’est prise pour contrôler l’inflation.” Comme des millions d’autres dans la nation insulaire, la vie et les affaires de l’homme de 35 ans ont pris un coup. “Comment gérer?” demande-t-il avec un haussement d’épaules désolé, vêtu d’un jean et d’un t-shirt noir avec une pochette contenant de l’argent en bandoulière à la taille. Il n’y a pas de réponses faciles.

Depuis qu’il est enfant, Rajabdeen travaille par intermittence avec son père, qu’il appelle le « patron ». L’homme plus âgé, âgé de 62 ans, est assis à proximité dans une chemise et un paréo regardant par-dessus la table devant qui est également remplie de marchandises, y compris des bouchons, des serrures, des tournevis et des pinces.

Le marché est relativement chargé, mais sans commune mesure avec ce qu’il était avant la crise. Pourtant, les pluies ont pour la plupart résisté et les gens s’affairent, achetant des appareils électroniques, des fruits, des vêtements et d’autres bric-à-brac. Le duo vient ici presque quotidiennement pour vendre leurs marchandises. Mais les ventes sont en baisse depuis plusieurs mois.

« Les clients n’ont pas d’argent, ils achètent moins », explique Rajabdeen, qui a terminé ses études mais n’est jamais allé à l’université. En tant que fils aîné de la famille, il a dû entrer rapidement sur le marché du travail pour aider à subvenir aux besoins des autres.

Nourriture : “Il faut réfléchir à deux fois”

L’inflation alimentaire a frappé 80 pourcent en juin, et au moins six millions de Sri Lankais sont en situation d’insécurité alimentaire, selon le Programme alimentaire mondial. Du sel au riz, Rajabdeen dit que tous les produits de base sont devenus à des prix prohibitifs. La vie quotidienne est devenue une série de recalibrages minutieux, des changements alimentaires aux changements de style de vie.

“Depuis que les prix des légumes ont augmenté, nous les cuisinons moins”, dit-il. Il ne mange plus de poulet quotidiennement. « La viande coûte cher. Si nous prenons un jour de congé, nous ne pouvons pas nous permettre de manger du poulet ce jour-là. Les jours de barbecue à la maison sont également derrière lui. “Maintenant, nous devons réfléchir à deux fois.”

Rajabdeen ne commence et ne termine plus la journée avec un verre de lait frais aussi souvent qu’avant. Parce que le prix de 750 ml de lait frais est passé de 220 à 490 roupies sri-lankaises (0,61 $ à 1,36 $), il dit qu’il ne boit plus que 10 % de la quantité qu’il buvait auparavant. Bien que la plupart des autres personnes se débrouillent avec du lait en poudre, Rajabudeen ne veut rien de tout cela. Il a grandi avec un accès facile au meilleur lait, grâce à un parent qui avait une ferme laitière, et ne l’abandonnera pas complètement.

En tant que buveur de café, il grimace lorsqu’on l’interroge sur le thé, première exportation du Sri Lanka et deuxième boisson la plus consommée au monde. “Quand vous mélangez du thé dans du lait, ce n’est pas aussi bon.”

Rajabdeen recouvre ses marchandises d’une bâche en plastique pour les protéger de la pluie [Bhavya Dore/Al Jazeera]

Ce n’est pas seulement ce que Rajabdeen mange qui a changé, c’est aussi comment. Les approvisionnements en gaz de cuisson sont difficiles à trouver; les files d’attente sinueuses de personnes assises avec leurs bouteilles de gaz sont devenues monnaie courante. Chez lui, toute la cuisine se fait dans un cuiseur à riz électrique – généralement, comme son nom l’indique, utilisé pour faire du riz. Maintenant, c’est plus un pot magique polyvalent utilisé pour cuisiner différentes choses. “Tout le monde fait ça”, rit-il, “la plupart du temps, nous fabriquons des biryani. C’est un repas unique.

A-t-il parfois faim ? “D’une manière ou d’une autre, nous gérons, nous essayons de contrôler notre faim. Comment manger? Où est l’argent? Les affaires ont ralenti, non ? » il à répondu. Des articles comme les biscuits et les chocolats ressemblent maintenant à des friandises de luxe et ont été retirés de la liste de courses.

Bien qu’il ne soit pas un grand mangeur de sucreries, ses enfants ont une dent sucrée, une dent qu’il a eu peu d’occasions de se livrer ces derniers temps. Il désigne la boutique dans un coin près de l’entrée du marché. « Vous voyez Bombay Sweets ? il demande. A l’intérieur, derrière leurs panneaux de verre, des carrés et des losanges de bonbons blancs, crème et verts trônent dans des plateaux en métal. “Demandez-leur, ils me connaissent”, poursuit-il. « J’étais leur client préféré. Chaque jour, j’y achetais quelque chose. Il a acheté des ladoos, et à peu près n’importe quoi, rit-il. Maintenant, ces indulgences semblent hors de portée.

Carburant du marché noir, coûts élevés de l’électricité

La lutte pour le carburant est également quotidienne et permanente. Rajabdeen est confronté aux mêmes défis que ses compatriotes. “Il n’y a pas d’infrastructure adéquate pour la distribution de carburant”, dit-il. Le carburant coûte entre 450 et 550 roupies sri-lankaises (1,25 $ à 1,53 $) et est presque impossible à acheter à moins que vous ne passiez des jours en ligne. Mais aujourd’hui, il est un peu content car il a enfin réussi à se ravitailler.

Il a acheté plusieurs litres de diesel sur le marché noir florissant, un marché qui a explosé depuis que l’asymétrie de la demande et de l’offre domine le pays. Il y a un mois, il a payé 1 000 roupies sri lankaises pour un litre (2,78 $), mais il a maintenant grimpé à 3 000 roupies sri lankaises (8,34 $). “Nous avons parlé à tellement de gens, et avec beaucoup de difficulté, nous l’avons obtenu”, dit-il.

Son père était sceptique au début lorsqu’ils ont acheté le carburant, ne sachant pas s’il était de bonne qualité. Ils possèdent deux camionnettes, dont la tempo utilisée pour les affaires et un trois-roues. Il a utilisé le trois-roues pour la dernière fois il y a trois mois. De temps en temps, il achète de petites quantités de carburant pour ce véhicule, mais pas pour le conduire. « Nous l’utilisons uniquement pour continuer à démarrer le moteur, pour le maintenir actif. Nous le gardons au même endroit », dit-il.

Son père dort souvent au marché parce qu’ils ne peuvent pas se permettre de ramener leur rythme à la maison tous les jours; pendant ce temps, Rajabdeen parcourt 10 km (6 miles) dans les deux sens.

Rajabdeen a travaillé dans les chemins de fer et dans le secteur textile, mais il préfère travailler avec son père pour l’instant. Il a également ses propres idées entrepreneuriales, bien que peu de ressources pour le moment pour les concrétiser. “Ce n’est pas ma vie”, dit-il. “J’ai de grandes idées et de grands projets.”

Deux hommes regardent une facture d'électricité
Rajabdeen regarde sa facture d’électricité élevée [Bhavya Dore/Al Jazeera]

Il commence à pleuvoir et Rajabdeen se précipite pour tirer une bâche en plastique pour protéger ses biens. Il sort ensuite sa facture d’électricité, traçant du doigt les chiffres qui montent en flèche. Il totalise jusqu’à 835 roupies sri lankaises (2,32 $) pour le mois dernier, plus que les 500 roupies sri lankaises habituelles (1,39 $). Les arriérés s’accumulent aussi.

Même si les coupures de courant sont fréquentes, pouvant durer jusqu’à quatre heures par jour, la gestion de la consommation d’électricité est un défi en soi. « Nous utilisons moins le ventilateur et éteignons le réfrigérateur la nuit », dit-il.

‘Espérons’

La crise a également poussé la femme de Rajabdeen – jusqu’à présent femme au foyer – vers le marché du travail. « Comment faire autrement ? Comment gérer?” il demande. Elle va maintenant travailler chez d’autres personnes.

Son fils et ses deux filles ne sont pas allés à l’école depuis des semaines. Le gouvernement a ordonné la fermeture d’écoles dans plusieurs régions pendant la crise en raison de coupures d’électricité et de pénuries de carburant pour transporter les enfants. “Les enfants sont si tristes que l’école soit fermée”, dit-il.

Le pays fait également face à une grave pénurie de médicaments. Rajabdeen prend des comprimés pour contrôler son diabète, mais cela est devenu irrégulier récemment. “Comment acheter?” il demande. Une combinaison d’un manque de carburant, d’un faible approvisionnement en médicaments dans les hôpitaux publics et d’un manque de temps l’a conduit à négliger sa santé.

Mais ses malheurs n’ont pas commencé cette année avec la crise économique. Le COVID-19 a également été une période terrible, avec le confinement et les éclaircies. Et les racines de son cynisme remontent encore plus loin. En avril 2019, des hommes armés ont bombardé une série d’églises et d’hôtels à Colombo et dans les environs. La Attaques de Pâques, comme on les appelait, tua 269 personnes. Une vague de Islamophobie suivi, alimenté par des voix majoritaires bouddhistes extrémistes. « Nous avons rencontré beaucoup de problèmes. [The majority] a fait campagne et a dit de ne pas acheter notre [Muslim community’s] nourriture, n’achetez pas nos courses, ne venez pas dans nos hôtels », se souvient Rajabdeen. La population du pays est composée d’environ 9,7 % de musulmans et de 70 % de bouddhistes majoritaires.

Que reste-t-il du pays avenir? “Mort”, dit Rajabdeen. “Mais espérons le meilleur.”

Il a été cinéphile autrefois, partage-t-il, allant souvent au cinéma pour regarder des films, mais il a d’autres responsabilités maintenant.

Penser aux films fait sourire son visage alors qu’il se souvient d’un événement fortuit d’il n’y a pas si longtemps. En avril, à peu près au moment où les manifestations ont commencé au Galle Face Green de Colombo, Rajabdeen faisait la queue avec son trois-roues jaune, un véhicule qu’il avait acheté en 1987. Un membre de l’équipe de tournage d’un biopic sportif à venir l’a repéré et s’est approché de lui. Pourraient-ils l’utiliser pour leur tournage, ont-ils demandé.

Par la suite, Rajabdeen a également fini par faire une petite apparition dans le film, jouant un soldat. Il rayonne en exhibant sa casquette verte militaire, un accessoire du plateau qu’il a réussi à ramener à la maison. C’était une opportunité rare et passionnante, peut-être une qui ne se serait pas présentée sans les circonstances particulières de la file d’attente pour le carburant. « Dieu m’a donné cette chance », sourit-il.

Ce reportage a été soutenu par l’International Women’s Media Foundation.

Cette histoire fait partie d’une série de portraits explorant comment la crise du coût de la vie affecte les gens à travers le monde.

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