Debt shadow clouds Kenya’s forthcoming presidential polls

La production économique du Kenya a plus que doublé au cours des 10 années au pouvoir du président Uhuru Kenyatta, mais une crise de la dette qui a alimenté la croissance et les investissements pourrait entraver la capacité de son successeur à lutter contre la faim croissante et la flambée des prix.

Quelque 22 millions d’électeurs choisiront un nouveau président, des législateurs et des responsables de comté le 9 août. L’élection est éclipsée par une sécheresse qui a laissé quatre millions de personnes dépendantes de l’aide alimentaire tandis que l’invasion de l’Ukraine par la Russie fait grimper les prix mondiaux des céréales et du carburant.

L’économie du Kenya est désormais la sixième plus importante d’Afrique, contre 13 lorsque Kenyatta a pris le pouvoir en avril 2013. Une croissance annuelle moyenne de 3,8 % sur neuf ans a fait passer le produit intérieur brut (PIB) à 11 000 milliards de shillings (92,6 milliards de dollars), contre moins de 5 000 milliards.

Proche allié occidental, le pays le plus stable d’Afrique de l’Est abrite également le siège régional d’entreprises internationales comme Alphabet Inc et Visa.

Les niveaux d’endettement ont cependant grimpé à 9 000 milliards de shillings (75,7 milliards de dollars), soit 67 % du PIB, contre seulement 2 000 milliards, soit 40 % du PIB, lorsque Kenyatta a été élu.

“L’augmentation de la dette a été d’une rapidité alarmante”, a déclaré Robert Shaw, un analyste indépendant des politiques économiques basé à Nairobi.

Kenyatta, qui se retire après avoir purgé la limite constitutionnelle de deux mandats, affirme que les emprunts, dont 8 milliards de dollars auprès de la Chine, ont financé des infrastructures indispensables et ont contribué à stimuler le développement.

Son gouvernement a modernisé le réseau ferroviaire centenaire en ruine du Kenya et construit plus de kilomètres de routes goudronnées que les quatre administrations précédentes réunies – plus de 10 000, a déclaré Kenyatta au parlement en novembre.

Il a également déclaré alors que le nombre de foyers connectés au réseau électrique avait triplé pour atteindre plus de huit millions.

En 2018, le Fonds monétaire international (FMI) a classé le Kenya comme étant à haut risque de surendettement. Ce risque demeure, a déclaré la semaine dernière la chef de mission du FMI au Kenya, Mary Goodman, aux journalistes.

Le rendement de l’euro-obligation kényane en dollars à échéance 2024 a atteint un niveau record de 22% le 15 juillet, alors que la hausse des taux d’intérêt aux États-Unis et la guerre en Ukraine rendent les actifs plus risqués moins attrayants pour les investisseurs.

Mais Julius Muia, secrétaire principal du ministère des Finances du Kenya, a déclaré que la dette est soutenable en dessous de 70 % du PIB, ajoutant : « La préoccupation concernant la dette est très déplacée ».

Tabitha Karanja, candidate de l’opposition pour l’Alliance démocratique unie au Sénat, a déclaré que l’accent mis par le gouvernement sur les infrastructures avait laissé derrière lui de nombreuses personnes vulnérables.

« Vous ne pouvez pas construire de routes pour les gens qui ont faim », a-t-elle déclaré.

Dilemme de la dette

Le successeur préféré de Kenyatta, le vétéran de l’opposition Raila Odinga, s’est engagé à renégocier les termes de la dette pour allonger sa maturité et libérer des liquidités pour financer les interventions sociales et le développement.

Son principal adversaire, l’ancien vice-président de Kenyatta, William Ruto, a déclaré qu’il réduirait les emprunts et stimulerait les petites entreprises pour aider à stimuler la croissance et générer des revenus.

Mais la flambée du coût de la vie, que de nombreux Kenyans imputent à la corruption, est la préoccupation première des électeurs.

« Les parents d’enfants scolarisés souffrent beaucoup. Les prix des denrées alimentaires leur font également mal », a déclaré Steve Otiende, propriétaire d’un petit magasin à Nairobi.

Le gouvernement a dépensé 12,6 milliards de shillings (106 millions de dollars) pour fournir de la nourriture aux communautés frappées par la faim, mais dit qu’il en faut plus.

“La sécheresse persistante nous a laissé avec un manque de ressources de plus de 15 milliards de shillings nécessaires aux interventions”, a déclaré Margaret Kobia, ministre en charge des programmes spéciaux.

La confiance des investisseurs pourrait être davantage ébranlée par l’élection : deux des trois derniers scrutins présidentiels ont été entachés de violence, avec 1 200 personnes tuées dans des affrontements post-électoraux en 2007.

“Il est très difficile de savoir si l’économie a la résilience nécessaire pour gérer les prochains trimestres sans crise”, a déclaré Matthew Vogel, un gestionnaire de fonds basé à Londres chez FIM Partners, spécialisé dans les marchés frontières.

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