Former governor of Puerto Rico arrested on corruption charges

L’ancien gouverneur de Porto Rico Wanda Vazquez a été arrêtée pour corruption liée au financement de sa campagne de 2020 et, si elle est reconnue coupable, elle risque jusqu’à 20 ans de prison, ont déclaré des responsables américains.

Dans un déclaration Jeudi, le ministère américain de la Justice a déclaré que Vazquez, 62 ans, est accusé d’avoir participé à un stratagème de corruption de décembre 2019 à juin 2020 avec plusieurs personnes, dont un propriétaire de banque vénézuélien-italien, un ancien agent du FBI, un président de banque et un politique consultant.

“Le système de corruption présumé a atteint les plus hauts niveaux du gouvernement portoricain, menaçant la confiance du public dans nos processus électoraux et nos institutions de gouvernance”, a déclaré le procureur général adjoint Kenneth A Polite, Jr dans le communiqué.

“Le ministère de la Justice s’est engagé à tenir pour responsables ceux qui croient à tort qu’il existe une règle de droit pour les puissants et une autre pour les impuissants”, a déclaré Polite.

Le développement intervient après que l’avocat de Vazquez a déclaré aux journalistes en mai que l’ancien gouverneur se préparait à d’éventuelles accusations. Elle a nié tout acte répréhensible.

“Je peux dire au peuple de Porto Rico que je n’ai commis aucun crime, que je n’ai commis aucune conduite illégale ou incorrecte, comme je l’ai toujours dit”, a déclaré Vazquez en mai.

Selon le ministère de la Justice, le consultant politique, identifié comme John Blakeman, et le président d’une banque internationale, identifié comme Frances Diaz, ont plaidé coupables d’avoir participé au stratagème de corruption.

Début 2019, la banque détenue par Julio Martin Herrera Velutini était examinée par le bureau du commissaire des institutions financières de Porto Rico.

Les autorités ont déclaré que Herrera et Mark Rossini, un ancien agent du FBI qui a fourni des services de conseil à Herrera, auraient promis de soutenir financièrement la campagne 2020 de Vazquez pour le poste de gouverneur en échange du renvoi du commissaire par Vazquez et de la nomination d’un nouveau choisi par Herrera.

Les autorités ont déclaré que Vazquez avait accepté l’offre de corruption et en février 2020, il avait exigé la démission du commissaire. Elle a ensuite été accusée d’avoir nommé un ancien consultant de la banque Herrera en tant que nouveau commissaire en mai 2020. Après le déménagement, les responsables ont déclaré que Herrera et Rossini avaient versé plus de 300 000 dollars à des consultants politiques pour soutenir la campagne de Vazquez.

Après que Vazquez ait perdu la primaire face à Pedro Pierluisi, les autorités ont déclaré que Herrera aurait alors cherché à le soudoyer pour mettre fin à un audit de sa banque avec des conditions favorables pour lui. Herrera est accusé d’avoir utilisé des intermédiaires d’avril 2021 à août 2021 pour offrir un pot-de-vin au représentant du gouverneur Pierluisi, qui agissait en fait sous les ordres du FBI, selon l’acte d’accusation.

Des responsables ont déclaré que Herrera avait alors ordonné un paiement de 25 000 dollars à un comité d’action politique dans l’espoir d’essayer de soudoyer Pierluisi.

Stephen Muldrow, procureur américain de Porto Rico, a déclaré que Pierluisi n’était pas impliqué dans l’affaire.

Vazquez, Herrera et Rossini sont chacun accusés de complot, de corruption de programmes fédéraux et de fraude par fil de services honnêtes. S’ils sont reconnus coupables de tous les chefs d’accusation, ils risquent jusqu’à 20 ans de prison, a déclaré le ministère de la Justice. Pendant ce temps, Diaz et Blakeman risquent jusqu’à cinq ans de prison.

Muldrow a déclaré que les responsables pensaient que Herrera se trouvait au Royaume-Uni et Rossini en Espagne. Il n’était pas clair si les États-Unis chercheraient à les extrader.

L’ancienne gouverneure de Porto Rico, Wanda Vazquez, s’exprimant lors d’une conférence de presse à San Juan, Porto Rico [File: Ricardo Arduengo/Reuters]

Dans un déclaration Jeudi, Pierluisi a déclaré que son administration travaillerait avec les autorités fédérales pour aider à lutter contre la corruption.

“Aujourd’hui, nous constatons une fois de plus que personne n’est au-dessus de la loi à Porto Rico”, a déclaré Pierluisi dans un communiqué partagé sur son compte Twitter.

“Nous devons tous être unis contre ce fléau social et sous mon administration, il y a une tolérance zéro contre la corruption”, a-t-il déclaré.

Vazquez a été la deuxième femme à occuper le poste de gouverneur de Porto Rico et la première ancienne gouverneure à faire face à des accusations fédérales. L’ancien gouverneur Anibal Acevedo Vila a été accusé de violations du financement de campagne alors qu’il était en fonction et a été déclaré non coupable en 2009. Il avait été le premier gouverneur de Porto Rico à être accusé d’un crime dans l’histoire récente.

Vazquez a prêté serment en tant que gouverneur en août 2019 après l’ancien gouverneur Ricardo Rossello démissionné Suivant des protestations massives. Elle a servi jusqu’en 2021, après avoir perdu les primaires du Nouveau parti progressiste pro-État au profit de l’actuel gouverneur Pierluisi.

Vazquez avait auparavant été secrétaire à la justice de l’île et procureur de district pendant plus de 30 ans.

Peu de temps après avoir prêté serment, Vazquez a déclaré à l’AP que ses priorités étaient de lutter contre la corruption, de sécuriser les fonds fédéraux de récupération des ouragans et d’aider à sortir Porto Rico d’une crise économique profonde alors que le gouvernement luttait pour sortir de la faillite.

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