India’s faltering rice output can cause a new food crisis

Le riz pourrait devenir le prochain défi pour l’approvisionnement alimentaire mondial, car le manque de pluie dans certaines régions de l’Inde, de loin le plus grand exportateur mondial, a réduit la superficie des plantations au minimum en trois ans environ.

La menace qui pèse sur la production de riz de l’Inde survient à un moment où les pays sont aux prises avec la flambée des prix des denrées alimentaires et l’inflation galopante. La superficie totale plantée de riz a diminué de 13 % jusqu’à présent cette saison en raison d’un manque de précipitations dans certaines régions, notamment le Bengale occidental et l’Uttar Pradesh, qui représentent un quart de la production indienne.

Les commerçants sont préoccupé qu’une baisse de la production de riz compliquera la lutte contre l’inflation de l’Inde et déclenchera des restrictions sur les exportations. Une telle décision aura des implications considérables pour les milliards de personnes qui dépendent de l’aliment de base. L’Inde représente 40 % du commerce mondial du riz et le gouvernement a déjà freiné les exportations de blé et de sucre pour préserver la sécurité alimentaire et contrôler les prix locaux.

La flambée des prix du riz en Inde reflète les inquiétudes concernant la production. Les prix de certaines variétés ont grimpé de plus de 10% au cours des deux dernières semaines dans les principaux États producteurs tels que le Bengale occidental, l’Odisha et le Chhattisgarh en raison du manque de pluie et de l’augmentation de la demande du Bangladesh, a déclaré Mukesh Jain, directeur de Sponge Enterprises Pvt., un expéditeur de riz. Les prix à l’exportation pourraient grimper à 400 dollars la tonne d’ici septembre, contre 365 dollars actuellement franco à bord, a-t-il déclaré.

La majeure partie du riz mondial est cultivée et consommée en Asie, ce qui le rend vital pour la stabilité politique et économique de la région. Contrairement à la flambée des prix du blé et du maïs après l’invasion de l’Ukraine par la Russie, le riz a été maîtrisé en raison d’une production et de stocks abondants, ce qui a permis d’éviter une crise alimentaire plus grave.

Beaucoup dépend de la récolte de riz en Inde et de la progression de la mousson. Certains agronomes sont optimiste qu’il est encore temps de continuer à semer et de combler une partie du manque à gagner. Les précipitations devraient être normales d’août à septembre, ce qui pourrait améliorer la production agricole.

Les agriculteurs sont moins optimistes. Rajesh Kumar Singh, 54 ans, cultivateur dans l’Uttar Pradesh, a déclaré qu’il n’avait planté du riz que sur la moitié de ses sept acres (2,8 hectares) de terre en raison d’un manque de pluie en juin et juillet. “La situation est vraiment précaire”, a-t-il déclaré.

Les prix du riz subissent la pression, a déclaré Himanshu, professeur à l’Université Jawaharlal Nehru, qui ne porte qu’un seul nom. « Rarement les semis ont lieu après la mi-juillet, donc l’espoir qu’ils se redresseront est peu probable », a-t-il déclaré, ajoutant qu’une baisse de la production est un risque pour l’inflation.

Le riz pourrait représenter un nouveau défi pour la lutte contre l’inflation en Inde. Les prix à la consommation se sont maintenus au-dessus de la limite de tolérance de 6 % de la Reserve Bank of India cette année, provoquant une forte hausse des taux d’intérêt. La banque centrale pourrait encore augmenter les coûts d’emprunt cette semaine, l’affaiblissement de la roupie compensant l’impact de la chute des prix des matières premières telles que le carburant et les huiles végétales.

Si les disparités géographiques des précipitations persistent, cela pourrait avoir un impact négatif sur la production agricole, impactant négativement la croissance économique et l’inflation, selon Sonal Varma, économiste chez Nomura Holdings Inc.

Meilleurs clients

L’Inde fournit du riz à plus de 100 pays, avec le Bangladesh, la Chine, le Népal et certains pays du Moyen-Orient parmi ses plus gros clients. Pour le monde dans son ensemble, il existe des points positifs en matière de sécurité alimentaire. Les États-Unis sont sur le point de livrer une récolte de blé exceptionnelle dans les semaines à venir, tandis que l’Ukraine a fait son première expédition de céréales depuis l’invasion russe.

Alors que la production indienne de paddy est sur le point de décliner dans plusieurs États, le gouvernement devrait envisager de revoir sa politique d’allocation du riz à la production d’éthanol, selon Siraj Hussain, ancien secrétaire du ministère indien de l’Agriculture.

L’Inde cherche à stimuler la production d’éthanol en utilisant les excédents de sucre et de riz dans le cadre des efforts visant à réduire ses coûts de carburant. La flambée des prix des denrées alimentaires à la suite de la guerre en Ukraine a accru le risque de famine et a déclenché un débat « nourriture contre carburant ».

“À ce stade, il est difficile d’estimer le niveau exact de perte de production”, a déclaré Hussain. Mais aux prix actuels, il n’y a guère de justification à allouer du riz à la production d’éthanol, a-t-il ajouté.

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