Module launch brings China closer to space station goal

Le module est le deuxième des trois lancés jusqu’à présent, car Pékin espère terminer sa station spatiale d’ici la fin de l’année.

La Chine a lancé le deuxième des trois principaux modules qui composeront sa future station spatiale, rapprochant ainsi Pékin de la rencontre des objectif ambitieux d’avoir l’avant-poste orbital pleinement opérationnel d’ici la fin de l’année.

Le module de laboratoire de 23 tonnes – appelé Wentian, qui signifie “quête des cieux” – a été emporté dans l’espace par la fusée la plus puissante de Chine, la Longue Marche 5B, après un lancement à 14h22 (6h22 GMT) diffusé en direct sur le dimanche, la chaîne de télévision publique CCTV.

La fusée a décollé du Wenchang Space Launch Center sur l’île méridionale de Hainan, CCTV rapportant 30 minutes plus tard que le lancement était “un succès complet”.

Le décollage intervient après Pékin envoyé en orbite le premier module de sa station spatiale en avril 2021.

Le nouveau module, d’environ 18 mètres (60 pieds) de long, devra encore s’arrimer au module déjà dans l’espace.

Si cela réussit, le troisième et dernier module devrait être lancé en octobre, les responsables espérant que la station spatiale – nommée Tiangong, qui signifie « palais céleste » – sera opérationnelle d’ici la fin de l’année.

Les plans de la Chine pour son “rêve spatial” fortement promu, qui cherche à rattraper les États-Unis et la Russie, ont été mis en surmultipliée sous le président Xi Jinping.

L’achèvement de la station spatiale devrait coïncider avec les 10 ans de pouvoir du dirigeant chinois.

La Chine est exclue de la Station spatiale internationale depuis 2011, lorsque les États-Unis ont interdit à la NASA, l’une des cinq agences spatiales participant au projet, de s’engager avec le pays.

Les taïkonautes chinois Cai Xuzhe, Chen Dong et Liu Yang posent lors d’une cérémonie avant une mission de travail sur la construction de la station spatiale chinoise [File: China Out/AFP]

Pourtant, le programme spatial chinois a fait des progrès ces dernières années, envoyant des sondes sur la lune, où Pékin prévoit de construire une base, et l’année dernière débarquant un rover sur Mars.

Le module lancé dimanche comprend trois zones de couchage, ainsi qu’un espace pour les expériences scientifiques. Elle servira de point d’entrée-sortie principal pour les activités extravéhiculaires lorsque la station sera terminée.

Le lancement était sans pilote, bien que trois taïkonautes chinois soient actuellement à bord la partie déjà en orbite de la station spatiale.

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