Monarch butterflies are now on endangered ‘red list’

Les papillons sont menacés par la perte d’habitat, l’utilisation accrue de pesticides pour l’agriculture et le changement climatique.

Le papillon monarque migrateur, qui depuis des millénaires a transformé les forêts nord-américaines en kaléidoscopes de couleurs lors de l’une des migrations de masse les plus spectaculaires de la nature, a été inscrit sur une liste d’espèces en voie de disparition au milieu d’un nombre en baisse rapide.

La Union internationale pour la conservation de la nature (UICN) a ajouté jeudi le papillon monarque migrateur pour la première fois à sa “liste rouge” des espèces menacées et l’a classé comme “en voie de disparition” – à deux pas de l’extinction.

“C’est juste un déclin dévastateur”, a déclaré Stuart Pimm, écologiste à l’Université Duke qui n’était pas impliqué dans la nouvelle liste. “C’est l’un des papillons les plus reconnaissables au monde.”

Le groupe estime que la population de papillons monarques en Amérique du Nord a diminué entre 22% et 72% sur 10 ans, selon la méthode de mesure.

“Ce qui nous inquiète, c’est le taux de déclin”, a déclaré Nick Haddad, biologiste de la conservation à la Michigan State University. “Il est très facile d’imaginer à quelle vitesse ce papillon pourrait devenir encore plus en péril.”

Haddad, qui n’était pas directement impliqué dans l’inscription, a estimé que la population de papillons monarques qu’il a étudié dans l’est des États-Unis a diminué de 85 à 95 % depuis les années 1990.

En Amérique du Nord, des millions de papillons monarques entreprennent la plus longue migration de toutes les espèces d’insectes connues de la science.

Après avoir hiverné dans les montagnes du centre du Mexique, les papillons migrent vers le nord, se reproduisant sur plusieurs générations sur des milliers de kilomètres. La progéniture qui atteint le sud du Canada commence alors le voyage de retour vers le Mexique à la fin de l’été.

“C’est un véritable spectacle et suscite une telle admiration”, a déclaré Anna Walker, biologiste de la conservation à la New Mexico BioPark Society, qui a participé à la détermination de la nouvelle liste.

Un plus petit groupe de papillons passe ses hivers sur la côte californienne, puis se disperse au printemps et en été dans plusieurs États à l’ouest des montagnes Rocheuses. Cette population a connu un déclin encore plus précipité que les monarques de l’Est, bien qu’il y ait eu un petit rebond l’hiver dernier.

La population de papillons monarques en Amérique du Nord a fortement chuté en 10 ans en raison de la perte d’habitat et des températures extrêmes, entre autres changements [File: Josue Gonzalez/Reuters]

L’exploitation forestière a détruit une grande partie des aires d’hivernage des insectes, les pesticides agricoles ont décimé les plantes d’asclépiade dont se nourrissent leurs larves et les températures extrêmes dues au changement climatique les incitent à commencer à migrer trop tôt, avant que l’asclépiade restante ne soit disponible.

“Ce qui arrive aux monarques est comme une mort par mille coupures”, a déclaré Karen Oberhauser, directrice de l’Arboretum de l’Université du Wisconsin-Madison.

Au total, selon l’UICN, plus de 41 000 espèces risquaient de disparaître dans ce que les scientifiques appellent la sixième extinction de masse de la planète – et la première causée par l’homme.

« La mise à jour de la Liste rouge d’aujourd’hui met en évidence la fragilité des merveilles de la nature », a déclaré le directeur général de l’UICN, Bruno Oberle.

Emma Pelton de la Xerces Society à but non lucratif, qui surveille les papillons de l’Ouest, a déclaré que les papillons sont menacés par la perte d’habitat et l’utilisation accrue d’herbicides et de pesticides pour l’agriculture, ainsi que par le changement climatique.

“Il y a des choses que les gens peuvent faire pour aider”, a-t-elle déclaré, notamment en plantant de l’asclépiade, une plante dont dépendent les chenilles.

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