Ships must slow down to save endangered whales, US gov’t says

Les navires au large de la côte est des États-Unis doivent ralentir plus souvent pour aider à sauver un espèce de baleine en voie de disparition de l’extinction, a déclaré le gouvernement fédéral.

La National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) a fait cette annonce vendredi via de nouvelles règles proposées visant à empêcher les navires d’entrer en collision avec les baleines franches de l’Atlantique Nord.

Les collisions avec les navires et l’enchevêtrement dans les engins de pêche sont les deux plus grandes menaces pour la animaux géantsqui comptent moins de 340 habitants et dont la population diminue.

Les efforts pour sauver les baleines se sont longtemps concentrés sur les engins de pêche, en particulier ceux utilisés par les pêcheurs de homard de la côte Est. Les règles proposées sur la vitesse des navires indiquent que le gouvernement souhaite que l’industrie du transport maritime assume davantage de responsabilités.

« Les modifications apportées à la réglementation actuelle sur la vitesse des navires sont essentielles pour stabiliser le déclin continu de la population de baleines noires et empêcher l’espèce » extinction», énoncent les règles proposées, qui devraient être publiées dans le registre fédéral.

Les nouvelles règles étendraient les zones lentes saisonnières au large de la côte Est qui nécessitent marins ralentir à 10 nœuds (19 km/h). Ils obligeraient également davantage de navires à se conformer aux règles en élargissant les classes de taille qui doivent ralentir.

Les règles stipulent également que la NOAA créerait un cadre pour mettre en œuvre des restrictions de vitesse obligatoires lorsque les baleines sont connues pour être présentes en dehors des zones lentes saisonnières.

Les autorités fédérales ont passé quelques années à revoir les réglementations de vitesse utilisées pour protéger les baleines. Les règles de navigation se sont longtemps concentrées sur un patchwork de zones lentes qui obligent les navigateurs à ralentir pour les baleines. Certaines des zones sont obligatoires, tandis que d’autres sont facultatives.

Les groupes environnementaux ont fait valoir que de nombreux bateaux ne respectent pas les limitations de vitesse et que les règles doivent être plus strictes.

L’organisation environnementale Oceana a publié un rapport en 2021 selon lequel la non-conformité atteignait près de 90% dans les zones volontaires et était également dangereusement faible dans les zones obligatoires.

“Le gouvernement propose aujourd’hui une amélioration significative de la protection des baleines noires de l’Atlantique Nord, qui sont constamment menacées par les excès de vitesse”, a déclaré Gib Brogan, directeur de campagne chez Oceana. “Ce n’est un secret pour personne que les navires à grande vitesse sévissent tout au long de la route de migration des baleines noires de l’Atlantique Nord, tout le long de la côte Est.”

De nombreux membres de l’industrie du transport maritime étaient parfaitement conscients que les nouvelles règles de vitesse étaient en route.

L’International Chamber of Shipping, basée à Londres, qui représente plus de 80% de la flotte marchande mondiale, travaille avec l’Organisation maritime internationale et d’autres parties prenantes pour mieux protéger les baleines franches, a déclaré Chris Waddington, directeur technique de la chambre.

Les membres de la chambre sont habitués à respecter les limites de vitesse dans les zones baleinières, a-t-il déclaré.

“L’industrie du transport maritime prend la protection des baleines au sérieux et a pris des mesures pour les protéger, allant de l’engagement des parties prenantes à la réduction de la vitesse et au réacheminement”, a déclaré Waddington. “Il y a toujours plus qui peut être fait, et c’est pourquoi nous travaillons avec l’OMI et les défenseurs de l’environnement sur la révision des directives maritimes.”

Les baleines étaient autrefois nombreuses au large de la côte est, mais leurs populations ont chuté en raison de chasse à la baleine commerciale il y a des générations. Bien qu’ils soient protégés en vertu de la Loi sur les espèces en voie de disparition depuis des décennies, ils ont mis du temps à se rétablir.

Plus de 50 baleines ont été heurtées par des navires entre le printemps 1999 et le printemps 2018, selon les archives de la NOAA. Les scientifiques ont déclaré ces dernières années que le réchauffement des températures de l’océan obligeait les baleines à s’éloigner des zones protégées et à emprunter des voies de navigation à la recherche de nourriture.

Les écologistes ont dit que c’était une bonne raison de renforcer les protections. Les règles d’expédition proposées seront soumises à un processus de consultation publique avant de devenir loi.

“Cette proposition est un pas dans la bonne direction, mais elle n’aidera pas une seule baleine franche tant qu’elle ne sera pas finalisée”, a déclaré Kristen Monsell, avocate du groupe environnemental Center for Biological Diversity.

Les baleines mettent bas au large des côtes de la Géorgie et de la Floride et se dirigent vers le nord pour se nourrir de la Nouvelle-Angleterre et du Canada. Ils sont populaires auprès des excursions d’observation des baleines qui partent d’endroits tels que Provincetown, Massachusetts et Portland, Maine en été.

Les membres de l’industrie de la pêche au homard de la Nouvelle-Angleterre ont fait valoir que trop de règles conçues pour sauver les baleines se concentrent sur la pêche et non sur les collisions avec les navires. Certains ont qualifié les nouvelles règles de vitesse des navires de tardives.

Les pêcheurs sont injustement tenus responsables des décès de baleines dus à des collisions avec des navires, a déclaré Patrice McCarron, directeur exécutif de la Maine Lobstermen’s Association, qui est la plus grande association de l’industrie de la pêche sur la côte Est.

“Cela exerce une énorme pression sur l’industrie du homard pour qu’elle continue de modifier notre pêche afin de tenir compte des décès de baleines noires non liés à la pêche au homard”, a déclaré McCarron.

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