Social media ‘gurus’ prey on India’s small retail investors

Les investisseurs maman-et-pop de l’Inde sont confrontés à des temps de test. Lors d’une flambée du marché boursier à l’ère de la pandémie, des millions de personnes ont investi leur épargne dans des actions, s’appuyant sur les conseils de conseillers financiers non autorisés et de «gourous» des médias sociaux pour aider à identifier le prochain gros billet.

Mais une baisse récente des valeurs boursières a mis à nu les dangers de la réglementation laxiste du marché des capitaux en Inde. De nombreux investisseurs particuliers amateurs, en particulier les jeunes, ont cherché à gagner rapidement de l’argent en consultant des groupes informels sur des plateformes comme WhatsApp et Telegram. Les recours en cas d’investissements qui tournent mal sont limités : en Inde, les amendes pour tout, du délit d’initié à la fraude électronique, ne représentent qu’une fraction de celles imposées dans certains pays occidentaux.

Les régulateurs indiens sévissent désormais contre les escroqueries sur Internet. Le Securities and Exchange Board of India a récemment exhorté les investisseurs à rester vigilants face aux stratagèmes dits de “pump and dump” – un type de fraude en valeurs mobilières qui implique un gonflement artificiel des prix – et à ne pas se fier aux conseils boursiers de services en ligne non vérifiés.

C’est de plus en plus sujet chargé autour du monde. Les régulateurs des valeurs mobilières de l’Espagne à l’Australie réfléchissent à des moyens d’appliquer des restrictions contre les influenceurs des médias sociaux. Plus tôt cette année, SEBI a fermé une chaîne Telegram appelée “Bullrun2017” qui prétendait se spécialiser dans les penny ou les actions à petite capitalisation. Les administrateurs du groupe ont acheté des actions de petites entreprises, les ont recommandées à leurs quelque 50 000 abonnés, puis les ont vendues avec profit, selon une ordonnance du SEBI.

Dans Mars, le régulateur a perquisitionné des locaux liés à sept personnes et une société exploitant neuf chaînes Telegram avec plus de cinq millions d’abonnés. Ils ont utilisé une stratégie similaire consistant à gonfler les prix, puis à vendre des actions à un prix élevé. Telegram a refusé de commenter.

“La plupart de ces services payants ne sont pas bons”, a déclaré Aditya Trivedi, 25 ans, qui dirige un groupe Telegram populaire qui fournit des conseils gratuits sur les appels commerciaux. «Ils publient régulièrement de fausses captures d’écran de leurs bénéfices pour stimuler la cupidité. Un petit gars se laisse influencer par l’espoir qu’il gagnera aussi de l’argent.

Trivedi, qui compte plus de 30 000 abonnés et a appris le trading sur Twitter, a déclaré que les entreprises contactaient souvent des influenceurs comme lui pour des publicités payantes afin d’augmenter la valeur de leurs actions. Il a dit qu’il avait refusé de telles demandes.

Des échappatoires persistent

Les vastes défis de la surveillance des médias sociaux n’aident pas. En avril, Twitter a été soudainement inondé de recommandations de plusieurs poignées vérifiées pour investir dans des actions de Supreme Engineering Ltd. – un fabricant d’alliages spéciaux et de produits de fil basé à Mumbai – après avoir obtenu un contrat gouvernemental. Suite à la promotion en ligne, le penny stock a gagné près de 21 %.

Twitter et Supreme Engineering n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

L’application est souvent délicate en Inde. Contrairement à de nombreux pays occidentaux, où les lois protégeant les investisseurs sont intimidantes et les longues peines de prison sont une réelle perspective pour les contrevenants, le système juridique enchevêtré de l’Inde n’a guère d’effet dissuasif. De nombreux cas traînent sans résolution. L’organisme de réglementation du marché des capitaux n’a obtenu le pouvoir d’arrêter les contrevenants aux lois sur les valeurs mobilières qu’il y a quelques années.

Ce qui est clair, c’est que les investisseurs particuliers nationaux sont là pour rester. L’Inde a connu une augmentation constante du nombre de ces investisseurs au cours des cinq dernières années, car un marché immobilier stagnant et des taux d’intérêt bas ont poussé la classe moyenne à explorer les marchés boursiers. Cette nouvelle cohorte d’investisseurs est désormais un amortisseur clé pour le marché boursier indien de 3,2 billions de dollars, après la chute des indices mondiaux due à la hausse des prix du pétrole et à la guerre russo-ukrainienne.

Le nombre de nouveaux comptes de trading électroniques ouverts chaque mois a été multiplié par six entre 2019 et 2022, selon au ministre des Finances de l’Inde, Nirmala Sitharaman.

Mais la fraude en ligne a augmenté parallèlement à la croissance des investisseurs inexpérimentés. Les consommateurs indiens étaient 10 % plus susceptibles que la moyenne mondiale d’être confrontés à une arnaque et trois fois plus susceptibles de continuer avec une ruse, selon une étude récente étude de Microsoft Inc. Le rapport a consulté plus de 16 000 internautes dans 16 pays.

Vivek Mashrani, ancien banquier et fondateur de Techno Funds Ventures Pvt Ltd, une société d’éducation des investisseurs, a déclaré qu’Internet avait supplanté la télévision comme média de choix pour de telles escroqueries en Inde. “Partout où il y a des globes oculaires du public, les gens utiliseront ces canaux directement ou indirectement pour leur intérêt personnel”, a-t-il déclaré.

De nombreux escrocs ont profité de la pénurie de conseillers en placement enregistrés en Inde. Le pays compte actuellement environ 62 millions d’investisseurs uniques, selon la Bourse nationale de l’Inde, contre seulement 1 330 conseillers. Selon les règles du SEBI, seuls les analystes certifiés sont autorisés à fournir des services financiers.

Mais des failles persistent, notamment en ligne. En 2016, le SEBI a proposé d’interdire aux personnes ou aux entreprises non enregistrées de fournir des conseils d’investissement via les réseaux sociaux. Pourtant, la recommandation n’a pas encore abouti à des règles claires quant à savoir si des conseils peuvent être fournis dans le cadre d’une capacité éducative informelle, une ambiguïté que beaucoup continuent d’exploiter.

“Compte tenu de l’influence croissante des plateformes de médias sociaux sur les investisseurs, le SEBI est susceptible d’apporter des modifications à sa réglementation pour combler les lacunes”, a déclaré Sumit Agrawal, ancien conseiller juridique adjoint du SEBI. “Le succès de ces changements dépendra de la manière dont ces réglementations seront appliquées.”

SEBI n’a pas répondu à plusieurs courriels et appels demandant des commentaires.

Identifier les pièges

Kanika Arora, 34 ans, comptable de Mumbai, est une investisseuse qui a déclaré être tombée dans un tel piège l’année dernière.

Après avoir souscrit aux services de gestion de portefeuille proposés sur Telegram par la Namdev Mane Trading Academy, la fondatrice éponyme l’a contactée directement sur la plateforme. “Personnellement, je ferais des achats et des ventes sur votre compte”, a écrit Mane, notant qu’il collecterait 40% des bénéfices et facturerait des frais uniques d’environ 60 $. “Veuillez noter que vous ne pouvez pas gagner d’argent en échangeant vous-même.”

En quelques mois, Arora a déclaré qu’elle avait perdu plus de la moitié de son investissement de 100 000 roupies (environ 1 250 $).

“En fin de compte, j’étais coupable d’avoir fait confiance à quelqu’un qui n’était pas un gestionnaire de portefeuille enregistré au SEBI et je n’ai donc pris aucune autre mesure”, a-t-elle déclaré, ajoutant qu’un ami avait recommandé les services de Mane.

Dans une interview, Namdev Mane, qui vit dans la ville de Pune, a déclaré qu’il était un trader d’options et qu’il était titulaire d’un MBA, mais qu’il n’était pas inscrit auprès du SEBI en tant que conseiller en investissement. Il a nié les actes répréhensibles, notant qu’il fournit des appels sur les indices indiens, mais n’offre pas de conseils sur les actions.

“La perte de marché n’est pas équivalente à la fraude”, a-t-il déclaré. “Je n’oblige personne à prendre mes services.”

Mashrani, l’ancien banquier, a déclaré que les régulateurs indiens devaient augmenter le nombre de conseillers en investissement en assouplissant certaines restrictions. L’ESN mis en garde les commerçants de détail ce mois-ci à propos du commerce imprudent de produits dérivés après avoir observé que de nombreux influenceurs en ligne faisaient la promotion du commerce d’options complexes auprès de clients inexpérimentés.

“Plus de personnes qualifiées sont nécessaires pour être autorisées dans le canal formel”, a déclaré Mashrani. “Cela éliminera automatiquement les gars non réglementés.”

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