The black-opal hunters of outback Australia

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Sebastian Deisenberger s’est penché sur la table de son jardin, chez lui en bordure de l’outback australien, les yeux brillants. Il expliquait son obsession pour les opales noires rares et pourquoi il avait déraciné sa vie en Allemagne pour les exploiter.

Trouver des opales est “l’un des meilleurs sentiments que vous puissiez ressentir”, a-t-il déclaré. “Il a fallu cent millions d’années pour se former et arriver à ce stade et puis vous êtes le premier à voir ça.”

Deisenberger est l’un des quelques centaines de mineurs à plein temps de Lightning Ridge, en Australie, qui abrite l’opale noire, l’une des pierres précieuses les plus recherchées au monde. On ne les trouve qu’à deux endroits : ce coin reculé du monde et l’Éthiopie. Et ils peuvent rapporter beaucoup d’argent.

Le plus précieux jamais trouvé, le Aurore autsrale découvert en 1938, vaut aujourd’hui environ 1 million de dollars. Mais les opales noires encore moins célèbres ont une allure envoûtante. Certaines pierres ne contiennent que quelques-unes des couleurs potentielles de la gemme – bleu paon, blanc doux et plumeux, éclats de vert ou rouge sang profond. D’autres ondulent de toutes les teintes de l’arc-en-ciel, et le tout sur une base noire de jais.

Deisenberger pointe vers un livre qu’il a publié qui explique le processus d’exploitation minière [Zoe Osborne/Al Jazeera]

Les opales se sont formées dans le grès et les mudstones il y a entre 145 et 35 millions d’années. L’altération de ces roches sédimentaires a libéré de la silice dans les eaux souterraines qui s’est ensuite écoulée dans les fissures et les crevasses. Le mélange a ensuite durci lentement, formant les pierres précieuses.

Il est impossible de savoir combien une opale noire rapportera jusqu’à ce qu’elle soit coupée et sertie. Mais pour les mineurs de Lightning Ridge, la recherche est tout aussi séduisante que la pierre elle-même.

Ils s’installent à 720 kilomètres (447 miles) au nord-ouest de Sydney à Lightning Ridge, une oasis de maisons goudronnées et en planches bordant le désert de la Nouvelle-Galles du Sud. La ville abrite 2 284 résidents officiels. Mais parce que les gens migrent vers et depuis la crête avec les saisons – beaucoup viennent à la mine pendant les mois les plus froids et partent quand le temps devient trop chaud – la population réelle peut être beaucoup plus élevée.

Des gens viennent du monde entier pour exploiter la crête. Le mode de vie est addictif, disent les mineurs. La chasse est enivrante. La pierre elle-même, envoûtante.

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