Two years after Beirut blast, lawsuits raise hopes for justice

Beyrouth, Liban – Cela a été deux longues années pour les familles des plus de 200 personnes qui ont été tuées dans le Explosion du port de Beyrouthmais comme l’enquête libanaise continue d’être entravée, la lutte pour la justice pourrait prendre de l’ampleur au milieu de nouvelles affaires judiciaires lancées depuis l’étranger.

Tania Dou-Alam et son mari Jean-Frédéric Alam assistaient à un rendez-vous à l’hôpital St George, qui surplombe le port de Beyrouth, dans la soirée du 4 août 2020, lorsque 2 750 tonnes de nitrate d’ammonium se sont enflammées dans un entrepôt portuaire – entraînant l’un des les plus grandes explosions non nucléaires de l’histoire.

Freddie, comme Dou-Alam se réfère affectueusement à son mari, a été tuée sur le coup lorsque la vitre du bâtiment s’est brisée et les a jetés à travers la pièce.

“Quand vous perdez votre mari, votre âme sœur, c’est comme si vous perdiez toute votre vie”, a déclaré Dou-Alam à Al Jazeera.

Depuis l’explosion, au cours de laquelle plus de 7 000 personnes ont également été blessées et une grande partie des quartiers environnants ont été détruits, Dou-Alam et d’autres personnes qui ont tué des membres de leur famille n’ont cessé d’appeler à la justice.

“Cela me donne l’impression de faire quelque chose pour Freddie, parce que nous lui devons, nous leur devons toute la vérité et la justice”, a déclaré Dou-Alam.

« Cela rend ma vie digne d’être vécue parce qu’à un moment donné, j’ai perdu tout espoir ; Je me demandais pourquoi je suis toujours là, nous étions assis l’un à côté de l’autre, puis quelques secondes plus tard, il était parti », a déclaré Dou-Alam.

Les éléments de preuve qui ont émergé suggèrent fortement que les hauts fonctionnaires du gouvernement et les forces de sécurité connaissaient le risque lié au stock de nitrate d’ammonium et l’ont tacitement accepté. Des rapports ont également soulevé des questions sur les liens entre les fonctionnaires et le commerce offshore et mis en doute les affirmations des entreprises impliquées dans le transport de marchandises dangereuses.

Mais l’enquête du Liban a été bloquée par des ingérence politiquey compris par des hommes politiques libanais qui ont déposé plus de 25 demandes de révocation des juges chargés de l’enquête, à commencer par le juge Fadi Sawan, qui a été démis de ses fonctions en février 2021.

Son successeur, le juge Tarek Bitar, a fait face aux mêmes pressions et contestations judiciaires, ce qui a entraîné la suspension de l’enquête depuis décembre dernier. Bitar avait émis des mandats d’arrêt contre certains responsables, bien que les forces de sécurité n’y aient pas donné suite.

« Trafic néfaste »

Sans aucun signe que l’enquête nationale avancera bientôt, une affaire civile a été déposée aux États-Unis à la mi-juillet par l’organisation basée en Suisse Accountability Now. Il demande 250 millions de dollars de dommages et intérêts pour les survivants et a également déposé le dossier dans l’espoir de découvrir de nouvelles preuves qui pourraient faire avancer l’enquête libanaise et d’autres enquêtes internationales.

L’action en justice demande des dommages-intérêts à TGS, un groupe de services géophysiques américano-norvégien, basé au Texas, propriétaire de la société britannique Spectrum, la société qui a affrété le Rhosus, battant pavillon moldave, pour expédier le nitrate d’ammonium en 2013 – prétendument destiné au Mozambique.

La présidente de Accountability Now et co-avocate des victimes, Zina Wakim, a déclaré à Al Jazeera que l’affaire portait sur des contrats conclus entre Spectrum et le ministère libanais de l’énergie – en particulier en 2012, lorsque Spectrum avait été engagé pour effectuer une analyse de données sismiques, pour laquelle il avait besoin de camions vibrants.

Après avoir rempli les obligations du contrat, les camions devaient être transportés de Beyrouth à la Jordanie, et pour ce faire, le Rhosus aurait été affrété.

Et ce, même si le Rhosus – d’une capacité maximale de 964 tonnes – transportait déjà 2 750 tonnes de nitrate d’ammonium prétendument destiné au Mozambique et n’avait pas les bonnes rampes pour charger des engins aussi lourds pesant 160 tonnes.

Plusieurs enquêtes ont révélé que le Rhosus – saisie dans le port de Beyrouth pendant des mois à propos d’un différend sur la dette, puis des craintes de sécurité concernant son état branlant – aurait été risque de couleret le navire a dû décharger sa cargaison de nitrate d’ammonium au port en octobre 2014.

Les avocats et les familles des victimes affirment que la réclamation concernant la collecte des camions était un stratagème pour transporter le nitrate d’ammonium à Beyrouth et le décharger là-bas.

“Il était déjà à trois fois sa capacité lorsqu’il est arrivé à Beyrouth… il n’est donc pas logique que ce bateau ait été affrété au Liban sous couvert de transport de machines de données sismiques”, a déclaré Wakim.

Au cours de l’affaire, des individus au Liban peuvent être convoqués pour un interrogatoire aux États-Unis, et s’ils ne se présentent pas, ils pourraient être détenus pour outrage au tribunal et des mandats d’arrêt potentiels pourraient être émis.

« Ils ne pourront pas échapper à la justice internationale… ils pourraient refuser de comparaître, mais ils n’auraient alors qu’à rester au Liban comme une cage dorée jusqu’à ce que les vents tournent », a déclaré Wakim.

Freddie était un citoyen américain – comme ses deux fils et Dou-Alam sont nés aux États-Unis et qu’elle a une carte verte, elle et ses enfants ont pu signer leurs noms en tant que plaignants dans l’affaire contre TGS.

Dou-Alam estime que l’action en justice aux États-Unis est un moyen pour les victimes d’être entendues, considérant « qu’il y a un manque d’inquiétude dans le monde entier concernant l’explosion ».

D’autres proches des victimes se sont également joints à la poursuite.

Sarah Copland – la mère d’Isaac Oehlers, deux ans, le la plus jeune personne à être tuée dans l’explosion – dit que cette année est particulièrement difficile pour elle et son mari.

“[Now it’s] deux ans, il ne faudra pas longtemps avant qu’Isaac soit parti plus longtemps qu’il ne l’était avec nous, parce qu’il était [only] deux ans et trois mois, c’est donc une chose énorme qui me préoccupe », a déclaré Copland à Al Jazeera.

Bien que Copland et sa famille vivaient à moins d’un mile du port en 2020, Isaac est né à New York et avait la nationalité américaine, alors Copland s’est senti responsable de se joindre au procès au Texas en tant que plaignant au nom de personnes au Liban dont le seul recours est le processus interne libanais.

Les plaignants disent que les preuves montrent clairement que Spectrum a participé consciemment ou a fermé les yeux sur les événements qui ont amené le nitrate d’ammonium au port de Beyrouth.

“Au mieux c’est négligent, au pire [there is a] des affaires néfastes en cours », a déclaré Copland.

“Il n’y a pas d’argent ou quoi que ce soit qui améliorera tout cela, mais si des dommages-intérêts sont accordés, l’idée est qu’un fonds pour les victimes serait créé, donc cela ne profiterait pas seulement aux plaignants dans l’affaire”, a-t-elle déclaré, ajoutant cela pourrait aider les familles à se concentrer sur la guérison plutôt que sur la survie au jour le jour au milieu du Liban crise économique sans précédent.

TGS n’a pas répondu à une demande de commentaire d’Al Jazeera, mais a précédemment déclaré qu’il nie toutes les allégations du procès et a l’intention de les combattre devant les tribunaux.

Un hélicoptère largue de l’eau au-dessus des silos à grains partiellement effondrés de Beyrouth, endommagés lors de l’explosion du port d’août 2020, le 31 juillet 2022 [File: Mohamed Azakir/Reuters]

Un autre procès international majeur intenté par l’Association du barreau de Beyrouth plus tôt dans l’année se poursuit devant la Haute Cour de justice du Royaume-Uni concernant Savaro Ltd, la société soupçonnée d’importer le nitrate d’ammonium de l’usine chimique géorgienne Rustavi Azot.

Savaro Ltd, désormais apparemment inactive, s’est vu accorder le 20 septembre pour révéler sa propriété encore incertaine, et si elle ne se conforme pas, une ordonnance d’outrage au tribunal contre la société peut être déposée, ce qui entraînerait des poursuites pénales.

Al Jazeera n’a pas pu joindre Savaro Ltd pour un commentaire.

Pendant ce temps, il y a également des poursuites locales en France, en Allemagne et aux Pays-Bas concernant la mort de diplomates dans l’explosion, mais en plus de dépendre de l’enquête nationale pour révéler les conclusions, les défenseurs affirment que ces pays bénéficieraient également d’une organisation des Nations Unies distincte. Mission d’enquête du Conseil des droits de l’homme (CDH).

Les avocats et les familles des victimes réclament une telle enquête depuis l’explosion, en vain.

Besoin urgent d’une enquête de l’ONU

L’ONU a déclaré dans la foulée qu’elle “soutenait les appels à une enquête rapide, impartiale, crédible et indépendante fondée sur les principes des droits de l’homme, afin d’examiner toutes les réclamations, préoccupations et besoins liés à l’explosion ainsi que les manquements sous-jacents aux droits de l’homme”.

Mais il n’a pas lancé sa propre enquête, et les défenseurs de la justice au sujet de l’explosion affirment que leur lettre au Haut-Commissaire aux droits de l’homme appelant à une enquête de l’ONU est restée sans réponse.

À l’occasion du deuxième anniversaire de l’explosion, les survivants et les familles des personnes tuées et plusieurs organisations, dont Human Rights Watch, Amnesty International, Legal Action Worldwide, Legal Agenda et la Commission internationale de juristes, ont envoyé une autre lettre au CDH des Nations Unies pour demander un fait indépendant. – mission de recherche au Liban.

La directrice exécutive de Legal Action Worldwide, Antonia Mulvey, a déclaré à Al Jazeera qu’il était plus urgent que jamais que cette résolution soit déposée au CDH lors de sa prochaine session en septembre compte tenu de “l’échec total” de l’enquête nationale.

Mais comme Human Rights Watch souligné début juillet, la France est l’obstacle au dépôt d’une résolution au CDH car le président Emmanuel Macron ne veut pas prendre les devants, et la plupart des États membres se tournent vers Paris pour le faire compte tenu de ses liens historiques avec le Liban.

“Il est honteux que les États membres n’aient pas encore placé cela dans une résolution, c’est clairement une question de droits de l’homme, la base même des droits de l’homme est le droit à la vie”, a déclaré Mulvey.

La position de la France est un point sensible pour les familles, étant donné que Macron est venu au Liban deux jours après l’explosion en promettant d’aider le peuple libanais en l’absence de gouvernement, et a personnellement appelé à une “enquête internationale, ouverte et transparente” sur la cause de une telle dévastation.

“Il est vital que le président Macron donne suite à ses déclarations initiales demandant une enquête indépendante et équitable”, a déclaré Mulvey. “La France doit écouter l’appel des victimes.”

En tant que mère qui s’est fait enlever son fils en une fraction de seconde, Copland trouve incroyablement frustrant que l’appel à une enquête de l’ONU continue d’être ignoré.

“Tant que je n’aurai pas Isaac, il y aura toujours un énorme trou dans nos vies, mais je pense que tant que [we] devoir consacrer de l’énergie à se battre pour la justice, cela signifie [we] ne peut pas se concentrer uniquement sur le traitement de tous les sentiments et du chagrin », a déclaré Copland.

Dou-Alam est convaincu que justice sera bientôt rendue, uniquement grâce à la bravoure et au courage de toutes les familles des victimes pour lutter contre l’impunité.

“Chaque fois que vous avez des preuves et que vous avez des gens prêts à se battre, la justice viendra, même si ce n’est pas très rapide, elle viendra”, a-t-elle déclaré.

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